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Passé-Présent – William “Bill” Pickett, 1870-1932: Cowboy et Bulldogger de l’Ouest

William Pickett, le cowboy vedette du rodeo, inventeur du Bulldogging, appelé aussi “steer wresting” (lutte avec un bœuf) est le premier Noir élu au “Cowboy Hall of Fame”. En 1994, US Postage émet un timbre à son effigie.

Lors de la conquête de l’Ouest, un tiers des cowboys étaient noirs. L’histoire américaine a pourtant gommé cette réalité. À Denver, au Colorado, il existe un petit musée peu connu du grand public, le Black American West Museum. Il rappelle que durant la conquête de l’Ouest, près d’un tiers des cowboys étaient noirs. Ils étaient pour la plupart des esclaves affranchis qui avaient choisi ce dur métier de gardien de troupeaux, mais symbole de liberté. L’histoire a pourtant gommé cette réalité-là. De plus, au pays de John Wayne, Hollywood a effacé des pellicules la représentation d’un cowboy noir. Ils étaient seulement présents dans des comédies musicales destinées uniquement aux salles de cinéma noires dans l’Amérique de la ségrégation.

Le  Bill Pickett Rodeo est ainsi nommé en hommage au premier cow-boy noir devenu célèbre, il y a un siècle. 

Bill Pickett le légendaire cowboy de Taylor au Texas était un descendant de Noire et d’Indien. Il est né le 5 décembre 1870 dans la commune de Jenks-Branch dans le Comté de Travis, près d’Austin au Texas.

Il était le second d’une famille de treize enfants nés chez d’ anciens esclaves libres Thomas Jefferson et Mary Virginia Elizabeth (Gilbert) Pickett.

Pickett commença sa carrière de cowboy alors qu’il était encore à l’école primaire. Alors que jeune enfant, il rêvait de devenir un cowboy célèbre, dès qu’il fut dans un ranch, il travailla dur pour améliorer son adresse pour manier une corde, pour se perfectionner à l’équitation et à la conduite des bœufs.

Il était de petite stature (1,70 m pour environ 65 kg ), Pickett Bulldogging, mais sa ténacité était légendaire. Il inventa l’incroyable technique de “bulldogging”, au cours de laquelle il saisissait le bovin par les cornes, tordait sa tête, puis enfonçait ses dents dans le nez de la vache ou dans la lèvre supérieure pendant qu’elle tombait en arrière. Il fit des exhibitions et ses compétences de lanceur de corde, de cavalier et de bulldogging, puis faisait la quête avec un chapeau.

En 1888, sa famille se rendit à Taylor au Texas, et Bill fit une exhibition pour la première fois dans la ville cette année là. Lui et ses frères commencèrent des affaires dans le cheval à Taylor, et Bill fut membre de la Garde nationale et diacre à l’église Baptiste. En décembre 1890 il se marie à Maggie Turner.

Connu sous les surnoms de “The Dusky Demon” et “The Bull-Dogger”, Pickett fit des exhibitions au Texas et un peu partout à l’Ouest. Son numéro de spectacle en 1904 au Cheyenne Frontier Days (le plus connu des rodeo en Amérique) fut considéré extraordinaire et très spectaculaire.

L’année suivante , il emmène sa femme et ses enfants en Oklahoma.

De 1905 à 1931, le Miller brothers’ 101 Ranch Wild West Show était un des plus grands spectacles dans la tradition commencée par William F. “Buffalo Bill” Cody en 1883. En 1905,  il s’engagea au spectacle du 101 Ranch Show qui présenta le bulldogging (lutte avec un bœuf), une épreuve passionnante de rodeo inventée par Bill Pickett, l’une des stars du spectacle. Sa renommée grandit sans arrêt et en 1907 il devint la vedette à temps plein du “Miller Brothers’ 101 Ranch Wild West Show”.

Montant son cheval, Bill Pickett with his horse Spradley, Pickett venait à côté d’un bœuf de Longhorn, se laissait tomber sur la tête de bœuf, tordait la tête vers le ciel, et mordait sa lèvre supérieure pour en obtenir le contrôle. Les Cowdogs de la race des Bouledogues étaient connues pour mordre la lèvre du bétail pour le soumettre. C’est pourquoi la technique de Pickett a été appelé le “bulldogging”. A mesure que l’épreuve devenait davantage populaire parmi les cowboys de rodeo, la morsure de lèvre devint de moins en moins populaire jusqu’à sa disparition complète du bulldogging. Bill Pickett, cependant, devint un cowboy de rodeo immortel et sa renommée a encore augmenté depuis sa mort.

Plus tard, Bill Picket movie joua le spectacle dans des meetings spectaculaires avec la technique de cowboy qu’il avait inventée, aux Etats-Unis, au Canada, au Mexique, en Amérique du Sud et en Angleterre. Il devint le premier acteur de cinéma cowboy noir. S’il n’avait pas été interdit de compétition avec les Blancs, Pickett aurait pu devenir un des plus grands compétiteurs dans son sport. Il était souvent identifié à un Indien, ou à d’autre ethnie que noire, pour lui permettre de concourrir.

Il est mort le 2 avril 1932, à l’âge de 70 ans, des suites de blessures d’un coup de pied de cheval dans la tête reçues de chevaux travaillant au Ranch 101.

Sa tombe est à gauche de la propriété de Ranch 101 près de Ponca City en Oklahoma.

Pickett a été admis dans le National Rodeo Hall of Fame en 1972 pour sa contribution au sport.

En 1989, Pickett fut admis au “Prorodeo Hall of Fame and Museum of the American Cowboy” à Colorado Springs, Colorado.

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